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DESNUDANDO LA MÚSICA: The Strokes, quince años desde Is this it

The Strokes

Este fin de semana se han cumplido 15 años del lanzamiento de Is this it, álbum debut de los neoyorkinos The Strokes, un auténtico boom que revolucionó la escena musical mundial, hasta el hecho de calificarles la crítica como los salvadores del rock. A tenor de la deriva musical de los últimos años parece que el epitafio fue un pelín prematuro, pero únicamente por sus dos primeros álbumes, bien merecen un repaso.

Julian Casablancas es hijo del magnate y fundador de la agencia de modelos más importante del mundo, Elite Model (aunque musicálmente la influencia mayor es de su padrastro, el pintor ghanés Sam Adoquei,  a cuyo documental biográfico, The Unseen Beauty, pone banda sonora Casablancas). A Albert Hammond Jr. se le reconocen fácilmente sus orígenes como hijo del homónimo cantante británico, el inolvidable intérprete de It never rains in southern California. Ambos coincidieron en un elitista internado suizo y más tarde en su ciudad natal. En 1998 forman la banda junto con otros compañeros de la infancia de cada uno, Nikolai Fraiture (bajo), Nick Valensi (guitarra) y Fabrizio Moretti (batería).

Comienzan a tocar en pubs de Nueva York, donde pronto llaman la atención. Tanto es así que Ryan Gentles abandona su trabajo en la sala Lounge de Manhattan para ejercer de representante. Tras grabar una maqueta, el flamante manager la hace llegar a una discográfica independiente británica, la Rough Trade Records, que la lanza en forma de EP haciendo las delicias del público inglés. The Modern Age llega a colarse en el número 78 de las listas, iniciando una gira por el país para cruzar de nuevo el charco y actuar en su tierra natal como teloneros de los británicos Doves.

Tras fichar por RCA y después de seis semanas de grabación, en 2001 debutan  con el álbum Is This It. Aunque en principio todos los miembros escribían, finalmente tuvo más peso Casablancas (cuyo monopolio compositivo provocaría posteriores enfrentamientos en la banda). El resultado fue apabullante. Su reivención del garaje rock derrocha frescura por los cuatro costados. Letras sencillas y a la vez contundentes, sonidos sucios, guitarras agudas y melodías adictivas son suficientes motivos para que el disco aun sea elevado a la cumbre del indie rock. Crítica y público se rindieron ante él. Copó los primeros puestos de las listas norteamericana, británicas y australianas y fue generando discos de oro con una facilidad pasmosa, siendo aupado a mejor disco del año por prestigiosas revistas como NME o Entertainment Weeklly. De todo el tesoro, destacan gemas como la que da nombre al disco, Last Nite, SomaHard to Explain o New York City CopsEl éxito nos les libró de polémica. La políticamente incorrecta New York City Cops (New York City cops, they ain’t too smart) tuvo que modificar el nombre por When it started. Lo mismo ocurrió con la portada. La fascinante fotografía tomada casualmente por Colin Lane cuando su novia salía de la ducha fue censurada por el puritanismo de ciertos sectores de USA. Afortunadamente, a Europa nos llegó la original, que ya ha pasado a la posteridad como de una de las mejores portadas de la historia.

Tras esta fama desbordante y su gira subsiguiente con la que recorren todo el planeta, bajo una gran expectación aparece el segundo álbum, Room on fire (2003). Si bien, para nuestro gusto, no llegaba al nivel de su debut, sin duda seguían la estela y los sonidos claves del primero, y siguió agradando y uniendo a crítica y público. Con 12:51, What ever happened, Reptilia, Under Control o I can’t win les permite mantener el status alcanzado.

En enero de 2006 ve la luz First Impressions of Earth y aquí las críticas comienzan a dividirse. Perdida totalmente la frescura de Is this it, sustituyen las melodías sencillas por otras más elaboradas y llenas de pesimismo y prescinden de los riffs marca de la casa. Aisladamente era un buen disco, lo peor es que se habían puesto el listón muy alto. Ello no fue óbice para que siguieran en el top de las listas británicas. Los mejores temas a nuestro parecer, Juicebox, You only live once y Heart in a Cage.

Bajo la excusa de necesitar un descanso, la formación se disuelve temporalmente en 2007. La realidad es que tanto la banda en conjunto como sus componentes tienen serios problemas. Por un lado, el carácter de Julian Casablancas. Su férreo control sobre la composición de canciones ha causado rencillas con sus compañeros, que exigen espacio para su propia creatividad. Por otro lado, los excesos. Casablancas confesó con posterioridad que abandonó la ingesta de alcohol en 2009, cuando fue consciente de la merma que le provocaba en su actividad musical dicho abuso. En el caso de Hammond Jr. el problema era aun más grave. En su periodo más álgido (que coincide con la grabación del disco Angles) sus chutes diarios de heroína, cocaína y ketamina llegan a límites insospechados para alguien que puede seguir contándolo.

Cuando se reúnen para la creación del cuarto disco en 2009, los conflictos se encontraban lejos de haberse resuelto y la grabación resultó una tortura. Casablancas no aparece por el estudio de grabación, se limita a enviar por correo sus composiciones y los demás miembros estaban demasiado puestos. Como relató más tarde Valensi, cuando había que grabar alguna parte, ese miembro estaba desmayado por haber consumido y había que esperar cuatro horas hasta que se despejaba. Durante el lanzamiento y promoción, Julian no dudaba en dejar plantados a sus compañeros en las entrevistas. Él se defendía como podía: mis amigos son tan buenos que la culpa siempre es mía. El disco debería haberse llamado frenemies (mix de friend y enemy). Lo cierto es que la polémica parece ir unida al apellido Casablancas. No olvidemos que su progenitor protagonizó uno de los mayores escándalos en el mundo de la moda al ser acusado de tener relaciones sexuales con modelos menores de edad, además de proporcionarles drogas (de hecho, en el divorcio con la madre de Julian tuvo que ver su aventura con una joven maniquí de 16 años).

Respecto al álbum, Angles (2011) recibió un varapalo por buena parte de la crítica (aunque siguió teniendo el beneplácito de Rolling Stone y Entertainment Weekly). El nuevo giro musical, que nada tenía que ver con sus sonidos primigenios y en el que se centraban en una acústica electrónica no fue del agrado ni de ella ni de muchos de sus seguidores. Pero con la estela de fans con la que contaban, aun así se aupó a los primeros números de las listas de su país. De sus singles, destacables son Machu Picchu y, sobre todo, Under Cover of Darkness.

El lanzamiento en 2013 de Comedown Machine fue la confirmación de que estos chicos habían tomado una senda apartada a la de sus comienzos e improbable de recuperar. Y el avance de su primer corte, One Way Trigger, parecía una broma. Imposible que no evocara a los falsetes de Morten Harken (vocalista de Aha) en sus tiempos gloriosos de Take on me y los Maná de En el muelle de San Blas. Salvable All the time, y un vislumbre de los primitivos The Strokes en 50/50.

Lo último de los neoyorkinos lo tenemos reciente. Hace poco más de dos meses lanzaron Future Present Past (2016) a modo de avance de lo que será nuevo disco. Se trata de un EP con tres canciones inéditas y un remix cuyos sonidos poco recuerdan a los que nos enamoraron, si bien con Theat of Joy conservamos la esperanza de que la banda recupere su genialidad rockera en el momento menos pensado y se dejen de tanta experimentación y naufragio musical para llegar a buen puerto.

Como no puede ser de otra forma, acabamos con la canción que da título al primer álbum, Is this it. Disfruten.

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Concha Gallén

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